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Ingenieros africanos: Edward Opare

Edward Opare era un hombre pequeño de voz suave con menos que el complemento completo de dedos. Fue descrito por un científico australiano en 1972 como el mejor técnico de ingeniería que había conocido y esta fue una opinión que muchos expertos internacionales llegaron a compartir en las próximas tres décadas. Proveniente de la tribu Akwapem de la Región de Pascua de Ghana, Edward hablaba el dialecto más elegante de los idiomas twi que le valió a su pueblo el epíteto 'Te ruego a la gente' por la frase educada que usaron al principio de muchas de sus expresiones. Siempre humilde y modesto, este hombre naturalmente modesto debía desempeñar el papel central en la mayor transformación en la historia del área industrial informal más grande de Ghana, la revista Suame en Kumasi. Fue Edward Opare quien trajo fundiciones de hierro a la gran revista.

En 1972, el Centro de Consultoría Tecnológica (TCC) de la Universidad de Ciencia y Tecnología Kwame Nkrumah (KNUST), Kumasi, estaba buscando un técnico calificado para llevar a cabo un proyecto especial durante su licencia anual de empleo regular en la universidad. Por recomendación de John Barnacle, un experto australiano en preservación de la madera adscrito al Instituto de Investigación de Productos Forestales (FPRI), Edward Opare fue contratado para el trabajo de construir un telar manual con marco de acero para el Proyecto de Tejido de Telares Broadloom de TCC.

La industria de tejido Kente de telar estrecho de Ashanti era, y es, mundialmente reconocida, pero los profesores de la Facultad de Arte de la universidad consideraron que también debería introducirse el tejido de telar ancho. Persuadieron a la TCC para que montara un proyecto para capacitar a los tejedores de telares y establecerlos en el autoempleo. Este esfuerzo requirió la fabricación de lomos e inicialmente se ordenó a los carpinteros locales según los patrones suministrados por la Facultad de Arte. Aunque generalmente satisfactorio, los telares de madera tendieron a deformarse y partirse cuando se usaban en el clima más seco de las regiones superior y norte de Ghana. Entonces, el TCC decidió producir un telar prototipo con un marco de acero y esta fue la tarea asignada a Edward Opare. Catorce años después, en la primera feria industrial INDUTECH, celebrada en Accra en marzo de 1986, fue el telar de Edward el que llamó la atención del Jefe de Estado Jerry John Rawlings mientras recorría el stand de la universidad con el Dr. Francis Acquah, Secretario de Industria, Ciencia y Tecnología.

Cuando el TCC estaba listo para abrir la primera Unidad de Transferencia de Tecnología Intermedia (ITTU) en la revista Suame en 1980, se le pidió a Edward que tomara el puesto de Técnico Jefe y ocupó este puesto hasta su retiro a fines de la década de 1990. Uno de los objetivos iniciales de Suame ITTU fue introducir la fundición de hierro y durante la fase preparatoria en 1981, Edward fue enviado a tres meses de capacitación y experiencia en el trabajo en una pequeña fundición en Inglaterra. Regresó lleno de entusiasmo para transmitir sus nuevos conocimientos.

La fundición de hierro se demostró por primera vez en Suame ITTU a principios de 1982. A partir de ese momento, los artesanos interesados ​​fueron invitados a asistir a la ITTU para capacitación y se les suministraron hornos hechos en los talleres de ITTU. Después de un período inicial asistido por un ingeniero voluntario del Cuerpo de Paz de los Estados Unidos, Edward fue responsable de todo el programa. Los primeros aprendices fueron ruedas de aluminio que ya entendían la tecnología básica y querían expandir sus actividades agregando productos de hierro. La primera fundición comercial de hierro, dirigida por Timothy Atanga, tuvo mucho éxito en la producción y venta de placas de molienda de molinos de maíz de reemplazo, que tenían mucha demanda, y muchos artesanos de otros campos de trabajo se unieron a la cola de los aprendices de fundición.

Nuevas empresas de fundición comenzaron a aparecer en todas las partes de la revista. Al principio, todos utilizaron el horno de crisol extraíble de 70 kilogramos de capacidad fabricado en la ITTU, pero pronto Edward Opare había ayudado a Timothy Atanga a construir un gran horno de cúpula con una capacidad de más de una tonelada por día. Este horno no necesitaba crisol importado y se quemó como electrodos de carbón descartados de combustible de la fundición de aluminio Valco en Tema. Esta fue la tecnología que más se copió y llegó a transformar la actividad de gran parte de la revista en los años 1990 y 2000, con numerosas fundiciones que emplean a más de 50 personas y una fuerza laboral total medida en miles.

La fundición de hierro de la mejor calidad todavía se hacía en hornos de crisol más pequeños donde el contenido de carbono del hierro podía controlarse estrictamente, y estos continuaron en uso para hacer productos para varios nichos de mercado. Después de retirarse de la ITTU y de la universidad, Edward estableció su propia fundición haciendo piezas de repuesto para máquinas averiadas de origen extranjero. A veces, utilizando dos hornos y vertiendo hierro simultáneamente desde ambos, pudo producir piezas de repuesto de hasta 140 kilogramos de peso. Mediante este método, las grandes máquinas de construcción de carreteras podrían repararse localmente, ahorrando semanas y meses que de otro modo se necesitarían para traer piezas del extranjero.

Independientemente de las buenas ideas que generó o de los nuevos métodos que introdujo, Edward sabía que siempre sería copiado y nunca dejó de ayudar a los copiadores. Esa era la forma en que trabajaba la ITTU y esa era la forma en que Edward siempre trabajaba: no solo en beneficio de sí mismo y de su familia, sino también para la comunidad que amaba y lo amaba a cambio. Entre los más de cien mil habitantes de la revista Suame, el nombre de Edward Opare es honrado hoy y debe ser honrado a tiempo como uno de los padres de la revolución industrial de base en Ghana.

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